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L’aventure rocambolesque du fronton du Panthéon

Surplombant le quartier latin de sa somptueuse architecture, le Panthéon fait partie des monuments les plus emblématiques de Paris. Ordonné au 18e siècle par le roi Louis XV, qui avait promis d’édifier une somptueuse église en l’honneur de Sainte-Geneviève s’il guérissait d’une terrible maladie, ce que l’on sait moins sur ce monument est que son fronton fut pendant des siècles un enjeu politique majeur, et que celui que l’on peut admirer aujourd’hui fut le fruit d’une longue, et rocambolesque, aventure.

Le 1er fronton du Panthéon

Une fois guéri, Louis XV tint sa promesse et ordonna en 1754 la construction d’une église en remplacement de l’ancienne abbaye située au sommet de la montagne Sainte-Geneviève. Jacques-Germain Soufflot est chargé de mener ce projet. Mais l’église, terminée en 1790, est affectée dès 1791 par l’Assemblée Nationale au culte des Grands Hommes de la Nation française. La Révolution, qui a éclaté deux ans plus tôt, souhaite en effet faire du Panthéon le pendant républicain et laïque de Saint-Denis, nécropole royale.

fronton original pantheon

Le premier fronton fut réalisé en 1774 par le sculpteur Nicolas Coustou. Il représentait un bas-relief surnommé L’Adoration de la Croix, où des chérubins et anges entouraient une croix flamboyante.

Le 1er août 1791, l’assemblée ordonna qu’à la place de l’inscription latine du fronton soit gravé « Aux grands Hommes la Patrie Reconnaissante », puis il fut décidé de remplacer le bas-relief par une oeuvre plus conforme aux idéaux révolutionnaires.

Le 2ème fronton du Panthéon 

À nouvelle inscription, nouveau fronton. Désormais, une femme debout couronne les vertus civiques et guerrières, d’une main sur une Vierge et de l’autre sur un génie ailé.

deuxieme fronton pantheon

Mais la Révolution cède bientôt sa place à l’Empire Napoléonien, lequel décide de rendre une partie du monument au culte en 1806. Le fronton, jugé trop révolutionnaire, sera recouvert d’un voile pendant près de 10 ans…

Le 3ème fronton du Panthéon

En 1815, Louis XVIII marque le retour de la monarchie en France, laquelle souhaite réaffirmer l’importance de l’église catholique en rendant l’intégralité du Panthéon au culte. Le Panthéon est même renommé Église Sainte-Geneviève. 

Mais puisque cela ne suffisait évidemment pas, il fut décidé de supprimer le fronton (voilé depuis 1806) et de remplacer l’ancienne inscription. « Aux Grands Hommes la Patrie Reconnaissante » laisse sa place à « D.O.M. sub invocat. S. Genovefae. Lud. XV dicavit. Lud. XVIII restituit ».

Il sera proposé dans un premier temps de simplement « christianiser » le précédent fronton. Mais, finalement, l’architecte Baltard réalisera une oeuvre totalement nouvelle représentant une grande croix rayonnante.

fronton pantheon baltard

Le 4ème fronton du Panthéon

En 1830, le nouveau régime de Louis-Philippe d’Orléans souhaite afficher son lien avec la Révolution. L’un de ses premiers actes ? Rebaptiser « Sainte-Geneviève » en « Panthéon », et inscrire à nouveau sur la façade du monument « Aux Grands Hommes la patrie Reconnaissante ». Problème, la croix flamboyante de Baltard n’a plus aucun rapport avec la vocation du bâtiment d’accueillir à nouveau les grands hommes de la patrie. Que cela ne tienne, un nouveau fronton est commandé pour le Panthéon !

pantheon quarieme fronton cache

Le sculpteur David D’angers aura la responsabilité de ce nouveau fronton, dont le thème  sera La Patrie distribuant aux grands hommes, civils et militaires, des couronnes qui lui tend la liberté tandis que l’histoire inscrit leur nom.

L’artiste devra résister à de nombreuses pressions, et après 7 longues années caché du public, le fronton sera inauguré le 31 août 1837, succédant à ceux de Coustou, Moitte et Baltard. C’est ce quatrième et dernier fronton que nous pouvons admirer aujourd’hui !

Détail du fronton actuel

Allégorie de la Révolution, on retrouve sur ce fronton des hommes qui, dans leurs disciplines respectives, ont contribué au progrès de la Nation. Au centre, la Patrie distribue des couronnes aux hommes qu’elle honore, entourée de la Liberté et de l’Histoire. À ses pieds, le coq républicain et l’aigle impérial sont réunis dans une seule et même couronne.

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 À droite de la Patrie, l’ordre civil est représenté :

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 De gauche à droite : Malesherbes, Mirabeau, Monge, Fénelon. Un peu plus loin sont assis côte à côte Voltaire et Rousseau :

fronton pantheon voltaire et rousseauÀ gauche de la Patrie, l’ordre militaire.  Habillé de l’uniforme Républicain, le général Bonaparte vient chercher sa couronne :

pantheon fronton napoleon

Un hommage aux personnalités militaires où figurent mêmes des élèves de l’école militaire.

pantheon fronton detail eleves ecole militaire

Si le fronton n’a pas bougé depuis 1837, le monument reste quant à lui encore et toujours le miroir d’une réflexion nationale. Preuve en est avec la dernière entrée au Panthéon de quatre héros de la Résistance en 2015. Plus qu’un hommage national, une décision éminemment politique…

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